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De l'eau sur Mars, mais aussi et surtout, dedans !

Astronomie De l'eau sur Mars, mais aussi et surtout, dedans !
- , le 29/06/2012.

En étudiant les roches mises au jour dans les cratères d'impact martiens, la sonde Mars Express a trouvé des indices montrant que l'eau souterraine a persisté en profondeur sur de longues périodes pendant le premier milliard d'années de la planète rouge. Les cratères d'impact sont des fenêtres ouvertes sur l'histoire des surfaces planétaires : plus les cratères sont profonds, plus ils permettent d'explorer le passé. De plus, les roches mises au jour pendant les impacts offrent l'occasion d'étudier les matériaux qui gisaient sous la surface.

Dans une nouvelle étude, Mars Explorer (ESA) et Mars Reconnaissance Orbiter (NASA) se sont concentrées sur les cratères d'une région de 1000 x 2000 km, située dans des plateaux anciens de l'hémisphère sud, appelée Tyrrhenea Terra. Leur but, en savoir plus sur l'histoire de l'eau dans cette région. En se concentrant sur la chimie des roches litées dans les parois des cratères, les fissures et les pics centraux, ainsi que sur les matériaux exhumés qui les entourent, les scientifiques ont identifié 175 sites porteurs de minéraux formés en présence d'eau.


Tyrrhenea Terra (Source: ESA)

« Le large empan des tailles des cratères étudiés, de moins d'un kilomètre jusqu'à 84 km de diamètre, indique que ces silicates hydratés ont été extraits depuis des profondeurs de dix mètres à plusieurs kilomètres », dit Damien Loizeau, rédacteur en chef de l'étude. « La composition des roches est telle que l'eau souterraine doit avoir été présente dans ces lieux pendant de longues périodes, suffisamment longues pour avoir altéré leur composition chimique. »

Alors que les matériaux extraits par les impacts semblent avoir été en contact très proche avec l'eau, les indices sont minces prouvant que les roches de la surface reposant entre les cratères de Tyrrhénea Terra aient été altérées par l'eau. « La circulation de l'eau s'est produite sur plusieurs kilomètres de profondeur dans la croûte martienne il y a quelque-chose comme 3,7 milliards d'années, avant que la plupart des cratères ne se soient formés dans cette région » dit le co-auteur de l'étude Nicolas Mangold.


De l'eau sur Mars ;) (Source: NASA!)

L'eau a généré diverses classes de modifications chimiques dans les roches, lesquelles sont les marques des basses températures régnant près de la surface jusqu'à de plus hautes en profondeur, mais sans relation directe avec les conditions régnant en surface à cette époque.Le rôle de l'eau liquide sur Mars est d'une grande importance pour son habitabilité et cette étude utilisant Mars Express décrit une très vaste zone où l'eau souterraine était présente pendant une longue période, dit Olivier Witasse, chercheur du projet Mars Express de l'ESA.


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